El largo y sinuoso ferrocarril

Railroaded: The Transcontinentals and the Making of Modern America de Richard White, Norton, 720 pp.

Finalista Pulitzer Prize 2012 – Categoría Historia

América del Norte es un continente inmenso. Si bien, el norte de México puede ser amplio, Estados Unidos es vasto y Canadá, con sus mesetas congeladas, parece infranqueable. Después de haber manejado a lo largo de ambas costas en Estados Unidos por varias horas y sin cambiar de Estado (o tan sólo una vez), tengo una mejor perspectiva de qué tan enorme es este país. Viajar desde Nueva York hasta California o (como debió ser más frecuente en el siglo XIX) transportar mercancía de California a los mercados de la costa Este es una tarea titánica; incluso ahora que existe el sistema interestatal de carreteras. El solo hecho de imaginar lo que fue viajar de costa a costa al norte del Río Bravo hace 150 años resulta cansado.

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Añorando la aristocracia perdida

The Professor and the Siren de Giuseppe Tomasi de Lampedusa, NYRB Classics, 104 pp.

Selección del club de libro NYRB Classics junio 2014.

Es fácil percibir estabilidad e incluso cierto tipo de aristocracia genuina en la cultura y la sociedad europea. Viven rodeados de historia, instituciones venerables (como lo son sus universidades y tal vez algunos de sus gobiernos) y ciudades mucho más antiguas que cualquier otra en América. Comparados con muchas otras partes del mundo, han mantenido una continuidad cultural, transformándose sin perder muchas de sus facetas más importantes. Todo esto nos ha hecho creer que la realidad ha sido como es ahora por un largo periodo de tiempo. Sin embargo, necesitamos tan sólo una pequeña inspección para darnos cuenta que no es así.

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Los misterios de Guatemala

The Long Night of White Chickens de Francisco Goldman, Grove, 472 pp.

Selección del Latino book club Wilmington Agosto 2014

Como mexicanos, es completamente natural para nosotros conocer (o creer que conocemos) bastante bien a Estados Unidos, nuestro amado y odiado vecino gigante del norte. Cuando se habla acerca de “la frontera”, usualmente vemos hacia arriba, como si Guatemala y Belice no estuvieran ahí, como si no fueran importantes. Personalmente, considero una vergüenza no saber nada acerca de nuestra frontera sur, más allá de algo de historia, política, escándalos, la localización de ruinas mayas y otros lugares turísticos. Sobre lo realmente importante: cómo vive la gente y qué piensa, no sé nada al respecto.

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Un viejo sabio

How Long de Ron Padgett, Coffee House Press, 91 pp.

Finalista del Pulitzer Prize 2012 – Categoría Poesía.

Después de leer sobre tantas historias trágicas y situaciones difíciles, realmente deseaba escribir acerca de algo feliz, o que al menos el tema a tratar contara con un toque optimista. Considerando la complejidad del mundo en que nos tocó vivir, puede ser bastante difícil encontrar algo en esos términos, sea ficción o no ficción, más aún si se pretende que sea literariamente satisfactorio. Como es usual, cuando se necesita de un punto de vista extremo, la poesía es la respuesta. Lo que no es tan usual es que yo reseñe un libro de poesía.

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Huérfanos entre lugares comunes

Perla de Carolina de Robertis, Vintage, 256 pp.

Quinteto de Buenos Aires  de Manuel Vázquez Montalbán, Booket-Planeta 526 pp.

Selección del Latino Book Club Wilmington agosto 2014

La guerra sucia en Argentina es una de las más interesantes en la epidemia de represión en América Latina durante la Guerra Fría. Tal vez sea porque las consecuencias fueron extremas, con mucha gente sufriendo las consecuencias de crímenes (muchos de los cuales muy probablemente no se llegue a saber nunca nada); por la furia de ambos bandos involucrados, que no creo sea menor que en cualquier otro lado, o porque completó la ruina del que en ese momento era uno de los países más prósperos del mundo. Creo que la razón debe ser una mezcla de las tres, junto con algún otro elemento más que no conozca.

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Leyendo la gran guerra

Fear – a novel of World War I de Gabriel Chevalier, NYRB Classics, 328 pp.

Selección del club del libro NYRB Classics mayo 2014.

Hace casi cien años, el mundo decidió volverse loco. No fue la primera vez y tristemente no será la última. Sin embargo, en esa ocasión, el alcance y las consecuencias rebasaron cualquier precedente. Nunca antes habían peleado tantos hombres en tantas partes en tan poco tiempo. Los resultados de la confrontación transformaron al mundo de forma más radical que cualquier situación anterior, construyendo así el estrado en que se desarrollaría el mundo como lo conocemos. Con todo esto, cabe preguntar: ¿es esta razón suficiente para seguir leyendo acerca de la Primera Guerra Mundial?

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La fragilidad de la cultura

The Swerve de Stephen Greenblatt, Norton, 356 pp.

Ganador del Pulitzer Prize – Categoría No ficción.

Cuando era niño estaba fascinado con la historia de la biblioteca de Alejandría. Aun cuando no podía haber entendido la magnitud de la pérdida, el hecho de que ese cúmulo de conocimientos pudiera perderse en el arranque de un loco me provocaba ansias. Ahora, (muchos) años después, puedo entender que la razón de la pérdida fue la inercia de una enorme transformación que envolvió al mundo entero, más que la acción de cualquier individuo. Lo que me sorprende a esta edad es que haya sobrevivido algo de toda la tradición grecolatina.

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Coleccionando polillas

The Lighthouse de Alison Moore, Salt, 196 pp.

Finalista Booker Prize 2012.

Es un hecho que la luz atrae a las polillas, incluso si no estamos seguros por qué. La explicación más plausible que pude encontrar en una investigación rápida de diez minutos es que no son realmente atraídas. Como muchos animales, las polillas suelen utilizar las fuentes naturales de luz nocturna (la luna o las estrellas) para determinar su dirección y aprovechando que su posición relativa (a la luna, por ejemplo) no cambia, no importa qué tanto o hacia dónde se muevan. Sin embargo, el fuego o las luces artificiales pueden ser más brillantes que la luna o las estrellas y, por lo tanto, las polillas pueden confundirlos como indicadores de navegación. El problema, para la pobre polilla al menos, es que su posición relativa cambia conforme se mueve y termina volando en círculos cuando quiere moverse en línea recta; el resultado casi inevitable es la colisión contra la fuente de luz. Como sea, las polillas no buscan ser atraídas a su perdición luminosa.

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El reto del campeón

Shakespeare’s Montaigne – The Florio translation of the Essays de Michel de Montaigne, NYRB Classics, 480 pp.

Selección del club del libro de NYRB Classics – Abril 2014.

El primer reto llegó de parte de Platón en la Apología cuando escribió que sólo una vida examinada merecía ser vivida.  Todos los miembros de las generaciones futuras que compartimos de alguna forma sus valores, desde Aristóteles y sus otros discípulos hasta nosotros, hemos intentado vivir según las expectativas inculcadas.

Shakespeare's Montaigne - The Florio translation of the Essays

Sin embargo, podemos decir que son muy pocos los que han aplicado dicho consejo tan completa y sistemáticamente como Michel de Montaigne.  Durante toda su vida analizó y examinó sus acciones, motivaciones e infraestructura mental.  Después de retirarse de la vida pública, se recluyó en una torre a leer extensivamente a los clásicos (principalmente) y a escribir sus comentarios acerca de lo que pensaba o recordaba.

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El lujo de la vida cotidiana

One Hundred Names for Love de Diane Ackerman, Norton, 336 pp.

Finalista Pulitzer Prize 2012 – Categoría no Ficción.

La mente humana es magnífica.  No sólo es capaz de guardar dentro de ella, por reacciones químicas y eléctricas, memorias, conocimiento y sentimientos;  con ella somos capaces de crear múltiples expresiones manipulando colores, sonidos, palabras o cualquier medio que tengamos a la mano.  Desafortunadamente, también es increíblemente frágil.  Si un coágulo de sangre se crea en cualquier parte del cuerpo y se aloja en el cerebro, atorándose en sus pequeños capilares, se puede sufrir una apoplejía. Si esto ocurre, las neuronas mueren rápidamente y las conexiones creadas entre ellas desaparecen:  los recuerdos de una vida, estudios y capacidades intelectuales se desvanecen en un momento.

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